Spheniscidae

Un article de Nezumi.

Classification classique
Spheniscidae
sous-embranchement Vertebrata
classe Aves
ordre Ciconiiformes
famille
Spheniscidae Bonaparte, 1831

La famille des sphéniscidés (ou Spheniscidae) comprend 12 espèces d'oiseaux de mer nommées manchots et 6 nommées gorfous, vivant dans l'hémisphère austral.

Description

Ils sont incapables de voler à cause de leur adaptation à la vie aquatique, de taille moyenne à grande (de 40 à 115 cm). Ils ont le corps trapu, les pattes courtes, et leurs ailes sont transformées en palettes natatoires. On les rencontre dans les régions marines de l'hémisphère Sud, surtout dans les eaux froides antarctiques et sub-antarctiques. L'ordre des sphénisciformes, actuellement inclus dans celui, plus vaste, des ciconiiformes.

Ces oiseaux sont massifs, avec un cou court, un bec pointu et des pattes palmées. L'articulation des fémurs au niveau de la ceinture pelvienne leur impose une stature verticale au sol. Le fait qu'ils soient massifs et donc que leurs pattes, leur tête, leurs nageoires pectorales et leur queue ne soient pas réellement séparées du corps, leur confèrent une bonne résistance au froid. En effet, la surface en contact avec l'extérieur est réduite. Ils possèdent, en outre, une bonne couche de graisse. Leur plumage est coloré, noir sur l'ensemble de la face dorsale et blanc sur le ventre, agrémenté, chez certaines espèces, de rouge, d'orange ou de jaune sur le cou et la tête. Il est formé de petites plumes très serrées, comparables à des écailles, uniformes sur tout le corps, fait unique chez les oiseaux.

Ses ailes, très réduites, ne lui permettent absolument pas de voler, mais sont formidablement adaptées à la nage. Maladroit et lent sur le sol où il se laisse volontairement glisser, le manchot est remarquablement agile et rapide dans l'eau. Ses ailes lui servent alors de nageoires, et ses pattes palmées de gouvernail. Contrairement aux autres animaux, chez qui la mue est souvent progressive, les plumes se détachent par plaques chez le manchot. Le manchot en train de muer ne va pas en mer se nourrir.

Le plus petit des Spheniscidae est le manchot pygmée qui pèse moins d'un kilogramme, alors que le plus gros, le manchot empereur, atteint les 45 kilogrammes. La plupart des adultes de cette famille pesant entre 2 et 15 kilogrammes.

La profondeur à laquelle ces espèces peuvent plonger varie selon les espèces. Les Aptenodytes atteignent plus de 500 mètres alors que les manchots pygmées ne dépassent pas les 70 mètres. Les plus grandes espèces peuvent pêcher plus loin à plus grande profondeur.

Ces oiseaux se nourrissent de poissons, de seiches, de crustacés et de mollusques.

Leur attitude sociale est très développée : ils sont grégaires. Ils se groupent pendant les tempêtes afin de se protéger mutuellement. Comme les oiseaux situés à la périphérie sont très exposés au vent, ils se relaient à cette position en se déplaçant continuellement les uns par rapport aux autres. Ce regroupement en mouvement est appelé « tortue », car elle rappelle la célèbre formation défensive romaine. En effet, même le manchot empereur, très tolérant aux températures basses de l'Antarctique, ne survivrait pas s'il se retrouvait isolé dans la tempête.

Pendant la saison de reproduction, ils se rassemblent en immenses colonies de plusieurs milliers de couples, sur des côtes désertes et escarpées. Ces colonies contiennent parfois différentes espèces de Sphéniscidés, mais qui sont alors assez nettement séparées. Seul le manchot à jugulaire niche en effectifs de quelques individus au milieu des colonies de manchots Adélie en Terre Adélie.

Leurs sites de nidification peuvent être très difficiles d'accès, et éloignés de plusieurs kilomètres de l'océan. Les différentes espèces n'ont pas les mêmes nids. Certains creusent la glace ou les cailloux pour former un terrier bien protégé, tel le manchot de Humboldt et celui du Cap, d'autres forment un nid à l'aide de brindilles, à l'air libre, tel le manchot d'Adélie. Enfin, les manchots royaux et empereurs gardent leur unique œuf sur leurs pattes. De 30 à 50 jours sont nécessaires à l'éclosion. Les plus petites espèces nichent sous les blocs de rochers comme les gorfous sauteurs ou dans des crevasses comme le manchot pygmée et même dans des terriers comme les espèces du genre Spheniscus.

À la naissance, les petits sont recouverts d'un duvet gris. Les parents vont alors en mer pour chercher de la nourriture et la régurgitent pour leur petit. Lorsque le duvet tombe, le petit s'aventure en mer et doit, dès lors, se nourrir seul.

En dehors de l'homme, les Sphéniscidés ayant été très appréciés pour leur huile, les prédateurs naturels sont principalement les phoques léopards, et les épaulards. De plus il faut citer les labbes, les pétrels géants et les skuas qui s'attaquent aux petits et aux œufs.

Les Spheniscidae sont des oiseaux marins présents dans les eaux froides de l’hémisphère austral comme le continent Antarctique et les îles Crozet, Kerguelen, etc. jusqu'aux tropiques pour certaines espèces qui vivent aux Galápagos. Certaines espèces effectuent de grandes migrations en pleine mer comme les Pygoscelis et au contraire, d’autres ne migrent pas comme le manchot des Galapagos. Les Megadyptes, les Eudyptula vivent en Australie et en Nouvelle-Zélande. Les Spheniscus vivent en zone tempérée en Afrique du Sud, en Amérique du Sud ou aux Galàpagos. Les Aptenodytes, Pygoscelis et Eudyptes nichent en territoires australs et antarctiques, en effectifs souvent très importants.

Les espèces

  • Genre Aptenodytes (de 8 à 45 kg)
    • Manchot empereur, Aptenodytes forsteri
    • Manchot royal, Aptenodytes patagonica
  • Genre Eudyptes (entre 2 et 7 kg)
    • Gorfou sauteur, Eudyptes chrysocome
    • Gorfou doré, Eudyptes chrysolophus
    • Gorfou du Fiordland, Eudyptes pachyrhynchus
    • Gorfou des Snares, Eudyptes robustus
    • Gorfou de Schlegel, Eudyptes schlegeli
    • Gorfou huppé, Eudyptes sclateri
  • Genre Eudyptula (de 1 à 2 kg)
  • Genre Megadyptes (de 3 à 8 kg)
    • Manchot antipode, Megadyptes antipodes, Yellow-eyed Penguin
  • Genre Pygoscelis (entre 4 et 8 kg)
    • Manchot à jugulaire, Pygoscelis antarcticus
    • Manchot Adélie, Pygoscelis adeliae
    • Manchot papou, Pygoscelis papua
  • Genre Spheniscus (de 2 à 5 kg)
    • Manchot du Cap, Spheniscus demersus
    • Manchot de Humboldt, Spheniscus humboldti
    • Manchot de Magellan, Spheniscus magellanicus
    • Manchot des Galapagos, Spheniscus mendiculus

Voir aussi les fiches cinéma Ann ; le cinéma de Nezumi; les artistes contemporains / Randonnées dans les Pyrénées

Voyages : les merveilles du Japon; mystérieux Viêt Nam; les temples et des montagnes du Népal ; le grand Istanbul; Afrique